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2019-09-09

英國是如何在北美殖民競爭中獲勝的?

      大英帝國的崛起是近代世界史是最具標志性的事件,而英國崛起最重要的內容就是海外殖民擴張。今天我們來聊一聊大英帝國海外殖民擴張早期最為重要的一個環節,那就是北美殖民擴張。
      早在16世紀末,英國就已經開始嘗試在北美進行殖民活動,并首次來到了北美洛亞諾克島展開殖民活動。這個島嶼距離今天的北卡羅來納州沿岸不遠,但后來因為糧食短缺和遭受印第安人反抗,只好返回英國。到了1587年,英國人第二次來到洛亞諾克島創建殖民地,并誕生了首位出生于北美的英國嬰兒,名字叫做弗吉尼亞·戴爾。然而當殖民地領袖約翰·懷特返回英國本土尋求進一步支援,并于1590年回到洛亞諾克島時,卻發現殖民地早已荒廢,島上包括11個孩子在內的118人全部失蹤了。時至今日,人們也不知道當時究竟發生了什么,英國在北美殖民的最初嘗試就此宣告失敗。
      就在洛亞諾克島謎案發生的二十多年后,公元1606年由倫敦弗吉尼亞公司組織的一次殖民行動在北美大陸站穩腳跟,建立了英國在北美的第一塊成功的殖民地,被命名為弗吉尼亞殖民地。然而弗吉尼亞殖民地的成功并不容易,當時的環境特別艱苦。首批上岸的殖民者有144人,在經歷了第一個冬天之后就因嚴寒和饑餓死去了一半。兩年之后公司又運輸了500人,到了第二年又死了一大半,僅僅存活了60個人。直至第三次加運人員和糧食才算站穩腳跟。由此可見,英國人在北美殖民初期是付出了極大代價的。
       雖然前往北美殖民需要消耗極大的人力和財力,但英國政府卻并沒有投入過一分錢,只是通過發行一種叫做“特許狀”的許可證參與殖民活動的。弗吉尼亞公司就是由倫敦的21名商人,通過從國王那里領取到了一張特許狀,從而集資籌建的。弗吉尼亞殖民地建立過程中,所有的運輸人員、糧食和組織開發等事務均由這家公司承包的。那么究竟是什么原因能夠促使這些商人冒著極大的風險,也要前往海外進行殖民活動呢?這就需要理解“特許狀”的含義,這也是明晰英國初期海外擴張脈絡的關鍵所在!
      那么什么叫做“特許狀”呢?其實翻譯成今天的白話,就是殖民經營許可證。英國的國王或者說政府在鼓勵民眾前往海外殖民的過程中,既不出人、也不出錢,卻能通過向一些商人頒布這種皇家特許狀,授權他們可以成立私人的殖民公司前往海外開拓殖民。這是由于“特許狀”規定一旦該殖民公司成功生存下來,就可以在這塊殖民地自由的開發、經營和開展貿易活動,獲得的利潤將都是自己的;更為重要的是“特許狀”還規定了,在殖民公司創建的殖民地范圍之中,只有公司自己可以這么做,其他人是不允許的,也就是賦予了殖民公司某種的壟斷特權。如此以來,對于殖民公司而言,對殖民地的經營就成為了某種長遠利益,并且是得到了國家中樞的背書許可的。所以“特許狀”從法律意義上來說,就是對海外殖民產權的保護方式。
      正是由于存在“特許狀”這種能夠保護海外殖民產權的方式,激勵了成千上萬的英國民眾涌向海外開拓殖民地。這不僅僅是某種發家致富的途徑,更是許多人改變命運的機遇,所以非常多的英國人都愿意前去嘗試,從中迸發出的力量也是不容小覷的。有人曾做過一個統計,在弗吉尼亞殖民地成功建立的16年后,英國前后有6000多人去了北美,不過最終只有2000人左右存活了下來,存活率只有三分之一不到。如此高的死亡率,依舊難以阻擋英國人開拓北美殖民地的熱情。又過去了十年,到了1632年在弗吉尼亞殖民地定居的英國人已經有5000人之眾了。
      需要指出的是,當時并不只有在英國生活艱難的窮苦人會前往北美殖民,即便是一些生活還算富裕的鄉紳們也跑到殖民地想要發家致富,這不能不說是制度和規章的激勵作用。包括弗吉尼亞在內,英國早期在北美總共建立了十三個殖民地,并全部發展壯大起來。那么問題來了,當時在北美進行殖民擴張活動的并不只有英國一家,除了英國之外,歐洲在北美進行殖民的國家還有西班牙和法國。為什么最終英國最為成功,并且擊敗了這兩個強勁的對手呢?要知道和這兩個國家相比,當時的英國其實并不占據優勢。
      當時的法國本土人口是英國的三倍,經濟規模也遠超英國;至于西班牙在美洲的殖民是歐洲列國中最早的,可謂是贏在了起跑線上的國家。但是最終,這兩個國家都在與英國的競爭中被狠狠的甩在了身后,原因何在?有一種普遍流行的觀點認為,自伊麗莎白一世女王統治時期,英國皇家海軍崛起,并先后擊敗了其他兩家海軍,這是英國在北美殖民競爭的重要因素。英國海軍的作用在相當程度上幫助英國在北美殖民競爭中贏得了一定的優勢,這當然是事實,但是更為重要的原因還是出在北美殖民地自身的情況差異層面。
      在英國早期在北美建立的13塊殖民地中,雖然面積普遍都不算大,但人口和經濟規模卻遠遠超過了法國和西班牙在北美的殖民地。擁有充足人力和經濟潛力,促使英國殖民地要比法國和西班牙殖民地更加穩固和強大。之所以會出現這種情況的區別,與宗主國的殖民政策是密不可分的。
      雖然西班牙在美洲的殖民時間最早、殖民面積也最為遼闊,但是他們的殖民活動的運行模式與英國迥異。西班牙在美洲的殖民活動均有國王或者政府主持管理的,普通民眾甚至不被允許隨意移民,并且即便能夠來到美洲也無法獲得什么權利。在管理方面,西班牙采取的是派遣大貴族來到美洲,分派一大片統治區域,采取大地產、集權統治的那套東西。這樣一來,被派遣到美洲的西班牙大貴族主要進行的就是徹底的掠奪,一旦搜刮完畢后就結束了。所以西班牙的殖民地到了后來都非常平窮,根本難以與英國殖民地抗衡。
      法國的情況要比西班牙好些,但同樣采取直接集權式方式運行,并且壓根沒有考慮過殖民地產權問題。正因如此,前往美洲殖民的法國人,從思維邏輯上就和英國人存在不一樣的想法,他們并不愿意進行長期艱苦的開墾殖民,因為產權并不會受到保護。所以法國人在北美的殖民活動主要是收購木材、毛皮等,以中間商的方式牟取暴利。這種殖民方式雖然能夠掙錢,但卻無法留住人,并沒有多少法國人真正愿意去殖民地扎根。
      和法國、西班牙不一樣,英國的殖民地政策保護產權和實施寬松自治式管理。“特許狀”是英國解決殖民地產權問題的重要標志,那么寬松自治式管理為何能促進殖民地勢力的擴張呢?原來不同于法國和西班牙那種集權式管理,英國人可以隨意的前往殖民地定居,并且來去自如。不僅僅是英國人,英國北美殖民地同樣歡迎其他國家的人口前來英國殖民地定居。由于殖民地實行自治政策,并建立了較為民主的統治機構,在宗教上也更為寬容。所以雖然自然條件十分艱苦,但社會條件卻相當優越,甚至比英國本土還要好,這就吸引了大量英國人和歐洲其他國家人口前來定居。
      英國宗教改革以后,本土教會從尊崇羅馬教宗轉而服從英國國王的號令,被稱為英國國教。然而在新教徒中更為激進的清教徒卻覺得英國國教的改革并不徹底,反對尊崇英國國王號令,因此在英國和天主教徒一樣時常收到打壓,所以許多人就選擇來到北美殖民地安家落戶。寬松的社會條件和產權制度的有力保障,促使來到北美殖民的英國人,基本都是準備長期經營下去,準備扎根于此的。
      正是由于英國人和其他國家殖民者來到北美的出發點不同,英國殖民者才會去做種植、開墾、捕魚等十分艱苦的事情。然而從長遠來看,恰恰是這種艱苦卓絕、持續不斷的開墾才最具前途,因為在殖民地經營農業可以確保可持續的發展,并且能讓這種農業優勢在戰爭中體現出來。
      隨著歐洲爭霸格局的劇烈變動,以及列國海外殖民競爭的愈演愈烈,歐洲爆發了七年戰爭。七年戰爭的主戰場發生在歐洲大陸,但作為敵對雙方的英法兩國同樣在北美大陸展開廝殺。在當時的雙方力量對比中,法國殖民地最多10萬人,而英國殖民地卻高達200多萬人。更為重要的是在英國北美殖民地的200多萬人中,有九成以上都是擁有產權的農民群體,這些人為了保護自己的土地不受侵犯,打起仗來是會拼命的。正因如此,戰事未起之時勝負已分!戰爭的過程也很簡單了,英國殖民地牢不可破,法國人卻連連敗退,最后戰敗簽署《巴黎和約》將法國在北美最大的殖民地加拿大也丟給英國人了。
      綜上所述,英國人對北美殖民者產權的保護,以及通過寬松自治式管理,吸引了大批歐洲人前往北美扎根,進行了長期經營的規劃,最終促使英國的北美殖民地實力要遠勝于西班牙和法國殖民地。再加上英國海軍力量崛起,對航海線路的壟斷,進一步促進了英國在北美殖民競爭中的勝出。然而也正式寬松的自治式管理,為大英帝國在北美殖民地的統治埋下了隱患,最終導致北美十三州的獨立,不過這些都是后話了。